¿Cuándo terminará la escasez mundial de chips?

La escasez mundial de chips, que se prolonga ya por segundo año, ha sacudido a la industria electrónica hasta el fondo, limitando la capacidad mundial de fabricar todo tipo de productos, desde automóviles hasta bienes de consumo, y aumentando los precios.

Incluso las empresas que producen chips se están viendo afectadas, al menos indirectamente, por los problemas de abastecimiento, lo que se suma a la agitación a la que se enfrenta la industria de los semiconductores en su intento de resolver la escasez de chips.

Los mayores fabricantes del mundo de la maquinaria de alta gama utilizada para fabricar chips, declararon a finales del año pasado que no han podido conseguir algunos de los chips utilizados en sus productos debido a los problemas en su cadena de suministro. La demanda de los chips analógicos, de potencia y lógicos que utiliza es superior a la oferta. Esto está exponiendo a las empresas a algunos de los mismos problemas de la cadena de suministro que afectan a otras áreas, como la del automóvil.

La escasez de chips se complica aún más por el hecho de que los dispositivos electrónicos utilizan una gama muy amplia de componentes que tienen distintos niveles de disponibilidad.

Parte del problema es que los fabricantes de equipos de semiconductores se disputan el mismo suministro finito de chips que las empresas de otros sectores, así como fabricante de las máquinas necesarias para producir los transistores más modernos, como transistores JFET de proveedores como RS Components.

¿Cuál es la situación?

La industria de los chips es cíclica, impulsada por la fluctuación de la demanda de chips utilizados en los bienes de consumo y otros sectores que sigue el flujo y reflujo de la economía, con el mercado oscilando entre la superabundancia y la escasez.

Sin embargo, la pandemia provocó una conmoción en todo el ecosistema de los semiconductores cuando llegó en 2020.

El virus cerró las fábricas donde se fabrican, empaquetan y prueban los chips. También afectó a otras partes de la cadena de suministro, como el abastecimiento de obleas de silicio, sustratos y otras materias primas, lo que supuso una carga para los suministros. La compleja logística que utilizan las empresas para trasladar los chips por todo el mundo y enviar las existencias terminadas a los clientes también se vio afectada, lo que provocó un aumento de las existencias que las empresas se esfuerzan por reponer.

La escasez generalizada está impidiendo que las empresas reconstruyan sus inventarios, ya que tienden a hacer pedidos de chips con varios meses de antelación, pero el cumplimiento está tardando más de lo habitual. Las empresas de electrónica se enfrentan a plazos de entrega de más de 28 semanas para prácticamente todos los tipos de chips. Muchos microcontroladores y chips lógicos están en peor estado, en asignación o con plazos de entrega de 52 semanas.

¿Por qué se tarda tanto?

La industria de los semiconductores sigue saliendo del profundo agujero creado por el auge de la demanda de chips.

Las ventas mundiales de semiconductores se dispararon hasta alcanzar la cifra récord de 556.000 millones de dólares en 2021, lo que supone un aumento de más del 26% respecto al año anterior, según la Asociación de la Industria de Semiconductores (SIA).

Las empresas han estado pidiendo más chips de los que realmente necesitan para apuntalar las existencias, exprimiendo la capacidad y haciendo subir los precios.

Sin embargo, mientras las cadenas de suministro siguen en plena ebullición, el mundo está acumulando la presión sobre la industria de los semiconductores. Las empresas de chips, por su parte, se mueven agresivamente para reforzar la capacidad de las fábricas y desarrollar nuevas tecnologías.

Pero aumentar la capacidad de producción de los chips que faltan en el mundo es difícil o imposible a corto plazo. Ampliar la capacidad de una fábrica lleva hasta un año y medio para instalar, probar y calificar el equipo.

¿Cuándo terminará finalmente?

A menos que se produzca una caída repentina de la demanda, la escasez de chips no terminará pronto, según los analistas.

La mayoría de los ejecutivos del sector advierten que la escasez probablemente no remitirá antes de la segunda mitad de 2022, y que algunos productos seguirán retrasados por la falta de chips en 2023. La demanda sigue siendo sólida en la mayoría de los mercados de sistemas, pero los niveles de inventario a mediados de año y la ralentización de la actividad económica en el segundo semestre podrían ser lo que finalmente alivie las limitaciones

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